Mercurio

Mercurio es el planeta del Sistema Solar más próximo al Sol, y el más pequeño (a excepción de los planetas enanos). Forma parte de los denominados planetas interiores o rocosos. Mercurio no tiene satélites. Se conocía muy poco sobre su superficie hasta que fue enviada la sonda planetaria Mariner 10, y se hicieron observaciones con radares y radiotelescopios.

Observaciones de la órbita de Mercurio a través de muchos años demostraron que su perihelio gira 43″ de arco más por siglo de lo predicho por la mecánica clásica de Newton. Esta discrepancia llevó a un astrónomo francés muy importante, Urbain Le Verrier a pensar que existía un planeta aún más cerca del Sol, al cual llamaron Planeta Vulcano, que perturbaba la órbita de Mercurio. Durante demasiados años, astronomos aficionados e incluso profesionales afirmaron haberlo visto con sus telescopios, por lo que la teoría de Vulcano cojía poco a poco más fuerza. Ahora se sabe que Vulcano no existe; la explicación correcta del comportamiento del perihelio de Mercurio se encuentra en la Teoría General de la Relatividad.

Formación
Estructura
-Interna
-Externa
-Superficie
-Atmósfera
Órbita
Observación en el cielo
Historia
Sondas actuales

Formación.

Mercurio tiene una cantidad de Hierro más elevada de lo que cabría esperar. Para explicar esta situación surgen dos teorías:
La primera sugiere que inicialmente Mercurio tenía una proporción de silicato metánico (condrito) similar a la de los meteoritos, y una masa aproximadamente del 2’25 de la actual. Entonces fué golpeado por un planetesimal de 1/6 de su masa, que por el impacto desprende del planeta la mayor parte de la corteza original y manto, dejando el núcleo como componente principal de la estructura interna.
La segunda dice que Mercurio podría haberse formado en una nebulosa planetaria, antes de que la energía del Sol se estabilizara. Al principio tendría el doble de su masa actual, pero cuando el protosol se contrajo, las temperaturas oscilaban entre los 2500 y 3500ºk, llegando a alcanzar incluso los 10000ºk. La mayor parte de la superficie se evaporaría, llenando la atmósfera del planeta de vapor de roca, que más tarde se disiparía por el espacio.
La tercera propone que la nebulosa planetaria causó la resistencia física sobre las partículas del disco de acrecimiento (crecimiento de un cuerpo por agregación de cuerpos menores) de Mercurio, lo cual hizo que numerosas partículas de materia ligera de dicho disco se perdieran.

Estructura.

Estructura interna.

Mercurio tiene un contenido del 70% metales y el resto silicatos. Para explicar la alta densidad de Mercurio, la segunda más grande de todo el Sistema Solar, el núcleo tiene que ocupar un gran volumen, y ser rico en Hierro. Se ha demostrado que el núcleo del planeta más cercano al Sol está fundido, algo que no se esperaba debido a que los planetas de menor tamaño se enfrían antes en su interior.

Durante 5 años se hicieron mediciones con instrumentos de alta precisión para intentar captar pequeñas perturbaciones en el giro propio del planeta, y se ha descubierto que tiene unas libraciones (perturbaciones) del doble de lo esperado para un cuerpo solido, debido a que al estar fundido el núcleo, no está obligado a girar al mismo ritmo que el caparazón que lo envuelve.

Para que esto sea posible, tendría que existir tambien algún metal más ligero, como el Azufre, para que disminuya la temperatura de fusión. Este hecho explicaría el débil campo magnético de Mercurio (1% de la terrestre).
Además, tiene un manto de unos 600 Km de grosor y una corteza de unos 100-200 km con numerosos escarpes producidos por los enfriamientos del planeta.

Superficie.

Característica por la presencia de numerosos impactos de meteoritos. Los más recientes se caracterizan por tener un pico central. Los más antiguos sufren una erosión muy fuerte, entre otros motivos debido a los bruscos cambios de temperatura que sufre (de 623ºk hasta los 103ºk).


Hace unos 4000 millones de años, sufrió un intenso bombarde de meteoritos gigantes que aún hoy pueden apreciarse en su superficie. Además, la presencia de volcanes dieron lugar a cuencas y depresiones que forman planicies lisas parecidas a los mares de la Luna. De modo que las jóvenes llanuras son la consecuencia de lava que entierra zona de cráteres.


Además tiene su superficie flexada como consecuencia de la fuerte marea solar, 17% más fuerte que la que ejerce la Luna sobre la Tierra.
Si hablamos de la superficie de Mercurio, es parada obligatoria hablar de la Cuenca de Caloris, una de las mayores depresiones meteóricas del Sistema Solar, con un diámetro de 1550 km. Además tenemos La Araña, un centerar de grietas estrechas en suelo liso en cuyo centro hay un crater. Su albedo (la relación de la radiación que cualquier superficie refleja sobre la que incide sobre ella) es superior al de los terrenos circundantes, y su razón es desconocida.
Justo en el lado opuesto a Caloris, se encuentra el Terreno Extraño, unas cordilleras cuyo origen se cree que se debe al mismo meteorito que formó Caloris, debido a que las ondas de choque geneneradas por el impacto atravesaron el planeta, fracturando la superficie.


Pese a las altas temperaturas del planeta, se habla de la existencia de hielo en cráteres profundos cerca de los polos que nunca son expuestos a la luz. Su descubrimiento se debe a que el hielo es muy reflectante al radar, y se han obtenido imágenes de ese tipo cerca de los polos. Aunque el hielo no es la única explicación para las imagenes de radar, es la más probable. Se calcula alrededor de una tonelada de hielo, de tan solo unos pocos metros de profundidad.

Atmósfera.

Fué el Mariner 10 quien demostró su existencia. Es tenue, constituida por K, Na y trazas de otros elementos. Su presión es la cien milésima parte de la presión atmosférica terrestre. Es tan liviana debido a que es un planeta pequeño y por tanto no tiene gravedad suficiente para retener una densidad atmosférica relevante. Esta atmósfera de átomos no estables pierde y reemplaza sus elementos de formas diversas:
-H y He del viento solar.
-He, Na y K de la caida radioactiva de elementos dentro de la corteza.
-Vapor de agua presente probablemente por el impacto de cometas.

La MESSENGER confirma una atmósfera tan tenue que es extraño que sus átomos choquen entre si, y descubre una cola, Na en abundancia, en dirección opuesta al Sol, de hasta 40000 km.
Además descubrió una asimetría Norte Sur en la distribución del Na y H.

Órbita.

La oblicuidad de la eclípitica es de 0’01º (la de la Tierra es de 23’5º) por lo que en su ecuador solo se puede ver el Sol 0’01º al norte y al sur del cénit.
Amaneceres dobles.
El Sol aparece, se detiene, vuelve a esconderse por donde ha salido, y sale de nuevo para hacer su recorrido habitual. Este acontecimiento solo se observa así desde algunos puntos del planeta. En otros puntos se detiene el Sol para hacer un movimiento de giro.
Esto es debido a que cuatro días antes del perihelio, la velocidad angular orbital de Mercurio excede la velocidad angular rotatoria.

Observación en el cielo.

Magnitud aparente entre -2 y 5’5.
Su observación es complicada debido a su cercanía al Sol, y puede observarse poco tiempo durante el crepúsculo de la mañana y la noche. El Hubble no puede observarlo debido a que la luminosidad rebasa los límites de seguridad impuestos para el telescopio espacial.

Historia.

Las primeras menciones sobre Mercurio datan del 3000 A.C. por los sumerios. Los babilonios (2000-500 A.C.) lo llamaron Nabu o Nebu, el mensajero de sus dioses.
Los griegos, por su parte, le dieron dos nombres, Apolo cuando se veía por las mañanas, y Hermes, cuando podían observarlo al anochecer, hasta que Pitágoras dijo que se trataba del mismo astro.
Las primeras observaciones con telescopio fueron llevadas a cabo por Galileo (S. XVII). En 1880, Giovanni Schiaparelli dijo que la rotación del planeta era de unos 88 dias, coincidiendo así con su periodo de translación, de manera que la teoría de la rotación sincrónica se hizo famosa. Esta teoría proponía el mismo fenómeno que sucede con la Luna, que siempre presenta la misma cara hacia nosotros, ya que su translación y su rotación, coinciden. Los astrónomos pensaron que con Mercurio sucedía lo mismo debido a que precisamente en los mejores momentos para observar el planeta, coincidía la misma cara observable.
Según esto, si presentase un lado oculto, una cara eternamente en las sombras, ese lado estaría completamente helado, pero mediciones por radar demostraron que las temperaturas de la cara oculta eran mucho mayores de lo esperado.

Sondas actuales.

Después del gran éxito alcanzado por el Mariner 10, la sonda MESSENGER, de la NASA, es la actual encargada de explorar Mercurio. Tras su primer sobrevuelo el 14 de Enero de este mismo año que ya ha servido para desmentir bastantes calculos y estimaciones que se esperaban, hará otra pasada programada para este año, y su misión concluirá en 2012, para acabar estrellado contra el planeta en 2016.
El principal problema que surge a la hora de enviar misiones no tripuladas hacia el planeta más cercano al sol es el combustible, debido a que tiene que activar sus propulsores para entrar en la órbita que le envía hacia Mercurio y aguantar allí las continuas arremetidas de la fuerza solar. Además, para aterrizar en Mercurio debería hacer uso de muchísimo combustible por las características gravitacionales del planeta.

El próximo proyecto pensado para el estudio de Mercurio es BepiColombo, llevado a cabo por la ESA (Agencia Espacial Europea) y la NAXA.

Información obtenida de NASA, Wikipedia y utahskies.org
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~ por eltelescopioderauko en julio 16, 2008.

3 comentarios to “Mercurio”

  1. Pues segun lo describes mercurio es un lugar ideal para vivir, dos amaneceres al dia!
    vamos a mercurio!
    vamos a mercurio!

  2. amaneceres dobles, que poético
    no sabía yo la teoría esa del planeta vulcano…

  3. …y me pregunto yo si estas líneas debajo de “escribe un comentario” tienen algo que ver con la temática del blog…y se pierden en el espacio.
    Si no es el caso y no se desvían de su órbita, un saludo de Srta. Ardilla, ascendida a Lunática Castora.

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